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Alek Wek: «Tu vois ça? C'est toute femme. Je sais ce que je fais'

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Après plus de deux décennies sur le front du secteur de la mode et à un âge où la plupart des mannequins étaient peut-être considérés auparavant comme atteignant (ou même dépassé) un moment propice à la retraite, Alek Wek, 41 ans, est enfin frapper sa foulée. «La fête ne fait que commencer», me dit-elle en lançant son sourire de marque. En janvier de cette année, elle a décroché sa première couverture solo de Vogue (en Ukraine) et a été photographiée pour 10 autres couvertures sur papier glacé l’année dernière, dont les magazines britannique Elle, Paper, Dazed et Pop. «Ils n’avaient jamais pensé que j’étais du matériel Pop auparavant», dit-elle.

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Et difficile à croire, étant donné que la mannequin née au Sud-Soudan a défilé pour toutes les grandes maisons de couture, y compris Chanel, Givenchy, Marc Jacobs, Yves St Laurent et Gucci depuis sa percée en 1996, elle a le sentiment que les campagnes lui ont échappé… jusqu'à maintenant. Ce mois-ci, elle participe à une nouvelle campagne pour la boutique de vêtements américaine Ann Taylor. "Vous ne devenez pas plus mainstream ou typiquement américain que cela", souligne-t-elle. Elle est également apparue dans les campagnes cet automne pour Theory et Kurt Geiger. «Voir la diversité arriver enfin et être embrassé est incroyable», dit-elle. «Nous n’y sommes pas encore arrivés - il reste encore du chemin à faire, mais…» Elle s’éloigne, tenant ses longs bras levés avec une expression de soulagement épuisé.

 Alek porte une robe vert émeraude avec un haut torsadé en laine de crêpe douce et un boléro sur mesure, tous deux de Clare Waight Keller pour Givenchy, givenchy.com.
 Alek porte une robe vert émeraude avec un haut torsadé en laine de crêpe douce et un boléro sur mesure, tous deux de Clare Waight Keller pour Givenchy, givenchy.com. Photo: Jody Rogac pour l'observateur
Nous sommes dans le café d'un complexe de studios surplombant la rivière Hudson à Chelsea, à Manhattan, où se trouve le studio même où Wek a été tourné pour la première fois par Steven Meisel, dans le cadre d'une histoire pour Vogue italien en 1996. «Je n'avais vu personne C'est intéressant, ce noir et cette belle depuis longtemps », a-t-il déclaré plus tard. Un an après, Wek est devenu le premier modèle africain à figurer sur la couverture de l'américaine Elle. «Mais je devais vraiment me battre pour ça», dit-elle. Il y avait une idée fausse selon laquelle les femmes africaines à la peau plus sombre ne vendaient pas de magazines, mais la couverture de Wek a suscité une énorme réaction. Oprah a déclaré que si Wek avait été là quand elle avait grandi, elle se serait sentie belle aussi. Mais il faudra encore 20 ans avant que le même magazine n’inclue un autre mannequin africain, Angolan Maria Borges, en 2017.

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Parallèlement à la liste impressionnante récente de tournages de couverture et de campagnes, Wek a également commencé à jouer dans le rôle, avec un petit rôle dans le film Suspiria, un film d’horreur surnaturel et un remake du film de 1977 du même nom. Wek a été recrutée par le réalisateur du film, son ami de longue date, Luca Guadagnino, et elle incarne Miss Millius, l’un des fiefs des sorcières contrôlant une académie de danse, aux côtés de Dakota Johnson et Tilda Swinton. «Quand j'ai vu que Tilda Swinton allait y participer et que j'ai su qu'elle voulait de moi pour le rôle, j'étais tellement nerveuse», admet Wek. "Mais elle est tellement cool, et si réelle, et si normale."

Le film a été tourné dans un vieil hôtel du lac de Côme. «Ce n’est pas comme la mode. Vous passez des mois sur ces pousses», dit-elle, toujours choquée. «C’était bien de me lancer un défi et de traiter avec toutes ces personnalités différentes pendant tout ce temps.»

 Alek porte la robe Elise de Roksanda Ilinčić (roksanda.com).
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 Alek porte la robe Elise de Roksanda Ilinčić, roksanda.com. Photo: Jody Rogac pour l'observateur
Elle-même est bavarde, irrévérencieuse et vive - «Je suis une personnalité tellement forte, mais je suis aussi très douce», dit-elle - et elle saute d’un sujet à l’autre, avec un certain enthousiasme. Son accent s’agite de la même manière, parfois par inflexion africaine, avant de devenir purement Hackney, où elle est devenue réfugiée, avant de glisser dans des américanismes recueillis à New York, sa maison depuis une grande partie des deux dernières décennies.

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Ces jours-ci, elle vit dans un brownstone à Fort Greene, à Brooklyn, avec son fox terrier, Little Bit. Mais demain, elle sera de retour à Londres pour co-animer (avec Jack Whitehall) les Fashion Awards annuels du British Fashion Council en partenariat avec Swarovski au Royal Albert Hall. «Je suis vraiment honorée d’être invitée à le faire et de le faire à Londres», dit-elle. “C'est là que tout a commencé pour moi. C’est là que j’ai grandi et que j’ai eu l’impression que c’était bien d’être Alek. Et c’est là que j’ai senti que je n’étais pas obligée de courir. Venant de la guerre civile, en tant que réfugié, tu cours toujours. ”

Wek était le septième de neuf enfants. Non seulement la télévision et les magazines de mode n’étaient pas accessibles, mais la maison familiale à deux chambres à coucher n’avait même pas l’eau courante. Mais ses parents ont apprécié l'éducation. Son père, Athian,

 

 

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After more than two decades on the front line of the fashion industry, and at an age at which most models might previously have been regarded as reaching (or even having passed) a suitably graceful moment to retire, 41-year-old Alek Wek is finally hitting her stride. “The party’s just getting started,” she tells me, flashing her trademark gap-toothed grin. In January this year, she landed her first solo Vogue cover (in Ukraine), and was shot for a further 10 glossy covers last year, including UK Elle, Paper, Dazed and Pop magazine. “They never thought I was Pop material before,” she says.

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And hard though it may be to believe, given that the South Sudanese-born supermodel has walked the runway for every major fashion house including Chanel, Givenchy, Marc Jacobs, Yves St Laurent and Gucci since her breakthrough in 1996, she feels that mainstream commercial campaigns eluded her… until now. This month she is featured in a new campaign for US clothing store Ann Taylor. “You don’t get more mainstream or typically American than that,” she points out. She also appeared in campaigns this autumn for Theory and Kurt Geiger. “To see diversity finally kicking in and being embraced is amazing,” she says. “We’re not there yet – there’s still some way to go, but…” She trails off, holding her long arms up in an expression of exhausted relief.

 Alek wears emerald green dress with twisted top in soft crepe wool and tailored bolero jacket, both by Clare Waight Keller for Givenchy, givenchy.com.
 Alek wears emerald green dress with twisted top in soft crepe wool and tailored bolero jacket, both by Clare Waight Keller for Givenchy, givenchy.com. Photograph: Jody Rogac for the Observer
We’re in the café of a studio complex overlooking the Hudson River in Manhattan’s Chelsea, which contains the very studio where Wek was first shot by Steven Meisel, as part of a story for Italian Vogue in 1996. “I hadn’t seen anybody that interesting, that black and that beautiful in a long time,” he later said. A year on, Wek became the first African model ever to appear on the cover of American Elle. “But I had to really fight for it,” she says. There was a misconception that darker-skinned African women didn’t sell magazines, but Wek’s cover prompted a huge response. Oprah said that if Wek had been around when she was growing up, then she would have felt beautiful, too. But it would be another 20 years before the same magazine would put another African model, Angolan Maria Borges, on its cover in 2017.

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Alongside the recent impressive roster of cover shoots and campaigns, Wek’s also been branching out into acting, with a small role in the film Suspiria, a supernatural horror flick and a remake of the 1977 film of the same name. Wek was recruited by the film’s director, her longtime friend Luca Guadagnino, and she plays Miss Millius, one of a coven of witches controlling a dance academy, alongside Dakota Johnson and Tilda Swinton. “When I saw that Tilda Swinton was going to be in it, and heard that she wanted me for the role, I was so nervous,” admits Wek. “But she’s so cool, and so real, and so normal.”

The film was shot in an old hotel in Lake Como. “It’s not like fashion – you go for months on these shoots,” she says, still looking shocked. “It was good to challenge myself and deal with all those different personalities, for all that time.”

 Alek wears Elise dress by Roksanda Ilinčić (roksanda.com).
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 Alek wears Elise dress by Roksanda Ilinčić, roksanda.com. Photograph: Jody Rogac for the Observer
She herself is chatty, irreverent and lively – “I am such a strong personality, but I’m really soft as well,” she says – and bounces from subject to subject enthusiastically, if somewhat haphazardly. Her accent similarly darts about, at moments carrying an African inflection from her motherland, before becoming pure Hackney, where she landed as a refugee, then sliding into Americanisms picked up in New York, her home for much of the past two decades.

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These days, she lives in a brownstone in Fort Greene, Brooklyn, with her fox terrier, Little Bit. But tomorrow she’ll be back in London to co-host (with Jack Whitehall) the British Fashion Council’s annual Fashion Awards in partnership with Swarovski at the Royal Albert Hall. “I’m really honoured to be asked, and to be doing it in London,” she says. “That is where everything started for me. That’s where I came of age and where I felt like it was OK to be Alek. And it was where I felt I didn’t have to keep running. Coming from civil war, as a refugee, you are always running.”

Wek was the seventh of nine children. Not only was there no access to TV or fashion magazines, the family’s two-bedroom home did not even have running water. But her parents valued education. Her father, Athian,

 

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