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Une catastrophe au ralenti »: sur la route au Venezuela, 20 ans après l'ascension de Chávez

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Des personnes sont confrontées à la police anti-émeute lors d'une manifestation à Caracas contre le manque de nourriture.
 Des personnes sont confrontées à la police anti-émeute lors d'une manifestation à Caracas contre le manque de nourriture. Photo: Federico Parra / AFP / Getty Images
Les latrines de l'aéroport international Simón Bolívar de Caracas débordent d'urine; les robinets sont sèches. Dans le hall des départs, les passagers en pleurs se préparent à l'exil, ne sachant pas quand ils vont revenir.

À la douane, un autocollant sur une machine à rayons X indique: «Ici, vous ne parlez pas mal de Chávez!

Mais avant même de sortir du terminal, il est évident que sa révolution bolivarienne, à l’instar des escaliers mécaniques immobiles de l’aéroport, s’est arrêtée.

 Cimetière d'autobus abandonnés en bordure de route dans l'État portugais du Venezuela
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 Cimetière routier d’autobus abandonnés dans l’État de Portuguesa au Venezuela. Photo: Tom Phillips pour le gardien
Le 6 décembre 1998, Hugo Chávez a proclamé une nouvelle ère de justice sociale et de pouvoir populaire. «La résurrection du Venezuela est en cours et rien ni personne ne peut l’arrêter», a déclaré le populiste de gauche à un océan de partisans euphoriques après sa victoire écrasante aux élections.

Deux décennies plus tard, ces rêves sont en lambeaux.

Le commandant est mort et sa révolution dans les soins intensifs en tant que chaos économique, politique et social engloutit ce qui était autrefois une des sociétés les plus prospères d’Amérique latine. Près de 10% de la population du Venezuela, qui compte 31 millions d’habitants, ont fui à l’étranger; parmi ceux qui restent, près de 90% vivent dans la pauvreté.

Pour comprendre l’effondrement du Venezuela, le Guardian a parcouru des centaines de kilomètres à travers le pays, que Chávez rêvait de transformer, depuis son emplacement au centre-ville de Caracas où il a prononcé son premier discours en tant que président élu dans son lieu de naissance, dans les plaines brûlées du sud-ouest du pays.

En cours de route, nous avons rencontré une affection persistante pour un populiste charismatique toujours célébré en tant que champion des pauvres et une détermination parmi les Vénézuéliens de tous les horizons à surmonter le cyclone économique qui a ravagé leur pays.

Mais surtout, il y avait privations, faim, appréhension profonde et colère, même parmi les fiers chavistes, contre un gouvernement incapable de répondre aux besoins les plus élémentaires de ses citoyens et de nier une crise humanitaire sans précédent dans l’histoire moderne de l’Amérique latine.

 Hugo Chávez a salué ses partisans lors d'un rassemblement politique dans la ville de Guarico en 2006.
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 Hugo Chávez a salué ses supporters lors d'un rassemblement politique dans la ville de Guarico en 2006. Photo: AFP
«Les gens ne comprennent pas ce qui se passe au Venezuela car il est trop difficile de le croire», explique Alberto Paniz-Mondolfi, médecin à Barquisimeto, décrivant l'implosion d'un service de santé qui faisait autrefois l'envie de la région. «Le pays le plus riche en pétrole a été complètement dévasté et transformé en une nation déchirée par la guerre - sans guerre.

"Je ne suis pas en colère. Je suis terriblement triste. Parce qu'il n'y avait absolument aucun besoin d'arriver à ce point. Ils viennent de quitter le pays pour mourir… et c'est déchirant.

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Caracas
Vingt ans après que Chávez a déclaré la renaissance du Venezuela, sa capitale est à genoux. Les panneaux publicitaires tentent de persuader les citoyens que «tout est possible», mais l'ambiance est funèbre et stupéfiante.

La nuit, les zones de la ville ressemblent à une zone sinistrée: des rues désertes et sans voitures sont plongées dans l’obscurité du fait des pannes de courant et des lampadaires éteints. Les citoyens affamés sondent des tas de déchets non collectés.

«Mon sentiment est celui d’une catastrophe au ralenti», déclare Ana Teresa Torres, une auteure basée à Caracas. «C’est comme si vous regardiez un bâtiment s'effondrer et que vous ne pouviez rien faire pour l’arrêter».

En dépit de la crise, dans un bidonville traditionnellement chaviste appelé San Agustín, le politicien que beaucoup surnomment encore est «dévoué».

 Un téléphérique passe au-dessus de San Agustín
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 Un téléphérique passe au-dessus de San Agustín. Photo: Tom Phillips pour le gardien
«C’est lui qui a sorti les pauvres des catacombes», explique Gilda González, 50 ans, coordinatrice locale de Misión Ribas, programme éducatif créé par Chávez en 2003.

González, une révolutionnaire auto-déclarée qui garde les mémoires de Fidel Castro près de son bureau, montre l’horizon des immeubles construits par le gouvernement. «Tout ce que vous voyez ici aujourd’hui a été fait par le commandant, et notre président, Nicolás Maduro, se bat pour continuer ce travail», a-t-elle déclaré à propos de l’homme qui a hérité de la révolution de Chávez après sa mort en 2013.

Les dirigeants vénézuéliens imputent la situation critique au pays aux sanctions et à la «guerre économique» menée par ce que le ministre des Affaires étrangères, Jorge Arreaza, a récemment appelé le gouvernement «extrémiste, suprémaciste, raciste» de Donald Trump. «Ce n’est pas seulement une économie,,

 

 

( ENGLISH ) <<>>

 

 

People confront riot police during a protest in Caracas against the shortage of food.
 People confront riot police during a protest in Caracas against the shortage of food. Photograph: Federico Parra/AFP/Getty Images
The latrines at Simón Bolívar international airport in Caracas overflow with urine; the taps are bone dry. In the departures hall, weeping passengers prepare for exile, unsure when they will return.

At customs, a sticker on one x-ray machine warns: “Here you don’t speak badly about Chávez!”

But even before stepping outside the terminal it is obvious his Bolivarian revolution, like the airport’s immobile escalators, has ground to a halt.

 A roadside graveyard of abandoned buses in Venezuela’s Portuguesa state
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 A roadside graveyard of abandoned buses in Venezuela’s Portuguesa state. Photograph: Tom Phillips for the Guardian
On 6 December 1998, Hugo Chávez proclaimed a new dawn of social justice and people power. “Venezuela’s resurrection is under way and nothing and nobody can stop it,” the leftwing populist told a sea of euphoric supporters after his landslide election victory.

Two decades on, those dreams are in tatters.

The comandante is dead and his revolution in intensive care as economic, political and social chaos engulf what was once one of Latin America’s most prosperous societies. Almost 10% of Venezuela’s 31 million-strong population have fled overseas; of those who remain, nearly 90% live in poverty.

To understand Venezuela’s collapse, the Guardian travelled hundreds of miles across the nation Chávez dreamed of transforming, from the spot in downtown Caracas where he gave his first speech as president-elect to his birthplace in the country’s sun-scorched southwestern plains.

On the way, we encountered lingering affection for a charismatic populist still celebrated as a champion of the poor, and a determination among Venezuelans from all walks of life to somehow weather the economic cyclone ravaging their country.

But above all, there was deprivation, hunger, profound apprehension and seething anger – even among proud chavistas – at a government now incapable of fulfilling its citizens’ most basic needs, and in denial over a humanitarian crisis unprecedented in modern Latin American history.

 Hugo Chávez greeting supporters during a political gathering in the town of Guarico in 2006.
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 Hugo Chávez greeting supporters during a political gathering in the town of Guarico in 2006. Photograph: AFP
“People do not understand what is happening in Venezuela because it is too hard to believe,” says Alberto Paniz-Mondolfi, a doctor in the city of Barquisimeto, describing the implosion of a health service that was once the envy of the region. “The most oil-rich country absolutely devastated and turned into a war-torn nation – without a war.

“I’m not angry. I’m terribly sad. Because there was absolutely no need to get to this point. They just left the country to die … and it is heartbreaking.”

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Caracas
Twenty years after Chávez declared Venezuela’s rebirth, its capital is on its knees. Billboards try to persuade citizens that “together everything is possible” but the mood is funereal and dazed.

By night, swaths of the city resemble a disaster zone: deserted, carless streets are plunged into darkness by power outages and broken street lights. Famished citizens probe uncollected heaps of rubbish.

“The feeling I have is one of a slow-motion catastrophe,” says Ana Teresa Torres, a Caracas-based author. “It’s as if you are watching a building collapse and there is nothing you can do to stop it.”

Despite the meltdown, in a traditionally chavista shantytown called San Agustín, there is still devotion to the politician many call “mi comandante”.

 A cable car passes above San Agustín
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 A cable car passes above San Agustín. Photograph: Tom Phillips for the Guardian
“He was the man who took the poor out of the catacombs,” says Gilda González, 50, the local coordinator of Misión Ribas, an educational programme Chávez set up in 2003.

González, a self-declared revolucionaria who keeps Fidel Castro’s memoirs by her desk, pointed to an horizon of government-built apartment blocks. “Everything you see here today was the comandante’s doing, and our president, Nicolás Maduro, is fighting hard to continue that work,” she said of the man who inherited Chávez’s revolution after he died in 2013.

Venezuela’s leaders blame the country’s plight on sanctions and an “economic war” waged by what the foreign minister, Jorge Arreaza, recently called the “extremist, supremacist, racist” government of Donald Trump. “It’s not just an econom,,,

 

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